Gil Wechsler, un enlumineur au Met Opera, décède à 79 ans

Gil Wechsler, qui, grâce à des conceptions d’éclairage innovantes, a contribué à donner vie à plus de 100 productions au Metropolitan Opera, traduisant les visions de certains des metteurs en scène les plus connus de l’opéra et apportant également un aspect plus moderne aux mises en scène du Met, est décédé le 9 juillet à un centre de soins de la mémoire à Warrington, en Pennsylvanie. Il avait 79 ans.

Son mari, l’artiste plasticien Douglas Sardo, a déclaré que la cause était des complications de la démence.

M. Wechsler a été le premier concepteur d’éclairage résident du Met. Il a allumé son spectacle inaugural en 1977 et, au cours des 20 années suivantes, a fait naître l’aube, la pluie et les villes dans 112 productions du Met, dont 74 nouvelles.

Sa carrière l’a également conduit à Londres, Paris et d’autres centres internationaux d’opéra et de ballet. Partout où il projetait, il savait que le public ne prêtait souvent pas beaucoup d’attention à ses contributions à une production – ce qui était généralement le but.

« Si l’éclairage est bon, vous ne devriez vraiment pas le remarquer souvent », a-t-il déclaré à Opera News en 1987. « Dans certains opéras, cependant, comme ‘Die Walküre’, l’éclairage devient le spectacle. Cela devrait sembler naturel – cela ne devrait pas trembler, mais vous devriez en être ravi. “

Fabrizio Melano faisait partie des nombreux réalisateurs qui appréciaient les compétences de M. Wechsler, même si, comme il l’a noté, le public ne l’appréciait souvent pas.

“Ils tiennent en quelque sorte l’éclairage pour acquis et c’est quelque chose d’intangible”, a déclaré Melano lors d’un entretien téléphonique. « Vous pouvez voir les décors, vous pouvez voir les gens bouger, mais l’éclairage est une atmosphère. Mais parfois, l’atmosphère est la chose la plus importante, car beaucoup en dépend. Et il était un maître de l’atmosphère. “

L’un des nombreux exemples du travail de Wechsler a été vu au Met in Melano dans la mise en scène de “Pelléas et Mélisande” de Debussy à laquelle ils ont collaboré en 1977. L’ensemble comprenait une série de toiles et de toiles, avec des images en forme d’arbre projetées. .

“L’illusion du clair de lune traversant les arbres est créée par une diapositive à motifs placée devant l’une des lampes”, a expliqué le New York Times dans un article de 1978 sur Wechsler et comment il a créé ses effets. « Vu du public, le décor ressemble beaucoup à une forêt en trois dimensions. »

Joseph Volpe, ancien directeur général du Met, a déclaré que Wechsler était une partie importante d’un effort institué par John Dexter, directeur des productions du Met de 1975 à 1981, pour moderniser l’apparence des productions de la société. Auparavant, l’éclairage était généralement effectué par le chef électricien et l’approche consistait simplement à éclairer toute la scène. Wechsler a apporté des nuances et des effets visuels, y compris l’utilisation de la lumière pour faire ressortir un soliste et le chœur disparaître dans l’ombre.

“La société avait un surnom pour Gil: Prince of Darkness”, a déclaré Volpe dans une interview téléphonique, “parce que Gil, bien sûr, a compris qu’il est important de ne pas inonder toute la scène de lumière.”

Gilbert Dale Wechsler est né le 5 février 1942 à Brooklyn. Son père, Arnold, était agent de change et sa mère, Miriam (Steinberg) Wechsler, était bénévole au Brooklyn Museum.

Quand il grandissait, ses parents l’envoyaient souvent dans un camp d’été dans le New Jersey, a déclaré Sardo lors d’un entretien téléphonique, et c’est en travaillant sur des productions de camp que le jeune Gil a découvert sa fascination pour le théâtre.

Il est diplômé de Midwood High School à Brooklyn et a étudié pendant trois ans au Rensselaer Polytechnic Institute à Troy, NY, avant de se rendre compte qu’une carrière dans les affaires ou la finance n’était pas dans son avenir. En 1964, il est diplômé en théâtre de l’Université de New York et, en 1967, a obtenu une maîtrise en beaux-arts à Yale.

Après avoir obtenu son diplôme, il a trouvé du travail en tant qu’assistant de décor et concepteur d’éclairage Jo Mielziner, et en 1968, il a reçu son premier crédit à Broadway en tant que concepteur d’éclairage dans la pièce “Staircase” de Charles Dyer. Il obtiendra un autre crédit à Broadway, en 1972, de Georges Feydeau, “Il y en a un dans chaque mariage”. Avant de venir au Met, il a également conçu pour le Festival de Stratford en Ontario, le Harkness Ballet, le Lyric Opera de Chicago, le Guthrie Theatre à Minneapolis et d’autres grands théâtres et festivals régionaux.

Au Met, M. Wechsler a travaillé avec Otto Schenk, Jean-Pierre Ponnelle, David Hockney et de nombreux autres réalisateurs et designers importants. L’éclairage du Met est particulièrement difficile car – contrairement à Broadway, par exemple – les spectacles changent chaque semaine, voire tous les jours. L’une des réalisations de Wechsler, a déclaré Sardo, a été de développer des enregistrements précis des schémas d’éclairage de chaque production afin qu’un programme puisse être échangé plus efficacement contre un autre.

« Avant que Gil ne s’implique, il n’y avait pas de manuels de référence sur la façon de procéder », explique Sardo. “Quelqu’un s’est en quelque sorte rappelé à quoi devait ressembler l’éclairage.”

En 1979, a déclaré Volpe, Wechsler a encore adouci les changements en installant la première plaque lumineuse informatisée du Met.

Son travail sur une production a commencé bien avant la soirée d’ouverture ou même la première répétition ; pour un opéra, il étudiait une partition d’opéra et développait ses propres idées sur ce à quoi chaque scène devrait ressembler.

“Les conseils d’éclairage sont toujours fonction de la musique”, a-t-il déclaré au Times, “et en ce sens, la partition est la bible. La musique suggérera un lever de soleil ou un jour sombre peut-être, ainsi qu’un sentiment de continuité d’une scène à l’autre. Au fur et à mesure que je suis la partition, certaines images me viennent automatiquement. “

Mais ce n’étaient pas nécessairement les mêmes images qui venaient à l’esprit du réalisateur ou du décorateur ; une fois qu’ils se seraient tous mis d’accord, l’affaire commencerait. Dans l’interview d’Opera News, il a rappelé une scène particulière de “Turandot” que lui et le réalisateur Franco Zeffirelli ont conçue de manière très différente.

« La partition de Puccini n’indique pas quand la scène se déroule », a-t-il expliqué, « sauf pour mentionner que les lanternes sont placées autour de la scène. Ce morceau signifiait ‘nuit’ pour moi, mais Franco le voit différemment » – il voulait que la scène soit mise en scène à la lumière du jour.

M. Wechsler a également trouvé des compromis avec les créateurs de costumes et les décorateurs, ainsi qu’avec les interprètes. Il y avait, par exemple, la question du feu.

“Le feu est difficile parce que vous ne pouvez évidemment pas avoir un feu sur toute la scène, bien que certains opéras l’exigent”, a-t-il déclaré au Times. « Nous créons du feu avec de la fumée, de la vapeur et des projections. Plus nous pouvons utiliser de fumée et de vapeur, mieux cela sera. Malheureusement, plus on fume, moins les chanteurs sont contents ».

Le Prince des Ténèbres n’a pas seulement utilisé l’ombre pour cacher le refrain ; dans le cas de certaines des productions plus anciennes du Met, il l’a utilisé pour empêcher l’usure des décors d’être visible. Cela peut être difficile, cependant.

« Quand le tableau de bord annonce une journée claire et ensoleillée, nous ne pouvons pas également brillant, ou vous verrez où la peinture s’écaille », a-t-il déclaré. “Et nous ne pouvons pas devenir si sombres qu’il ne ressemble plus au jour.”

M. Wechsler, qui vivait à Upper Black Eddy, en Pennsylvanie, a supervisé sa dernière production du Met, “La Forza del Destino” de Verdi, en 1996. Lui et M. Sardo, dont la relation a commencé en 1980, se sont mariés en 2017. En plus de M. Sardo, M. Wechsler a laissé un frère, Norman.

Les conceptions d’éclairage de M. Wechsler étaient encore utilisées par le Met pour un certain nombre de productions avant que les performances ne soient perturbées par la pandémie de Covid-19 au début de 2020.

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